¿De qué tamaño es Plutón? New Horizons resuelve el debate de décadas

La misión New Horizons de la NASA ha contestado una de las preguntas más básicas sobre Plutón, su tamaño.

Científicos de la misión han descubierto que Plutón tiene 1473 millas (2370 kilometros) de diámetro, un poco más grande que muchas estimaciones previas. Imágenes adquiridas con el reconocimiento de imágenes de Largo Alcance (LORRI) fueron utilizados para hacer esta determinación. Este resultado confirma lo que ya se sospechaba: Plutón es más grande que todos los otros objetos del sistema solar conocidos más allá de la órbita de Neptuno.

“El tamaño de Plutón ha sido objeto de debate desde su descubrimiento en 1930. Estamos emocionados de finalmente poner esta cuestión a descansar”, dijo el científico de la misión Bill McKinnon, de la Universidad de Washington, St. Louis.

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El tamaño recientemente estimado de Plutón significa que su densidad es ligeramente inferior que se pensaba y la fracción de hielo en su interior es un poco más alta. Además, la capa más baja de la atmósfera de Plutón, llamada la troposfera, es más superficial de lo que se creía.

Medir el tamaño de Plutón ha sido un reto durante décadas debido a factores complicados de su atmósfera. Su mayor luna Caronte carece de una atmósfera sustancial, y su diámetro era más fácil determinar con el uso de los telescopios terrestres. Las nuevas observaciones de New Horizons sobre Caronte confirman las estimaciones previas de 751 millas (1208 kilometros) de ancho.

LORRI también ha hecho zoom en dos de las lunas más pequeñas de Plutón, Nix e Hydra.

“Sabíamos desde el momento en que diseñamos nuestro sobrevuelo que sólo seríamos capaces de estudiar las pequeñas lunas en detalle por unos pocos días antes del máximo acercamiento”, dijo el investigador principal de New Horizons, Alan Stern, del Southwest Research Institute, Boulder, Colorado. “Ahora, en el interior de la esfera de influencia de Plutón, ese momento ha llegado.”

Nix e Hydra fueron descubiertos usando el Telescopio Espacial Hubble en 2005. Incluso al Hubble le aparecieron como puntos de luz, y así es como se veían para New Horizons hasta la última semana de su acercamiento a Plutón. Ahora, las últimas imágenes LORRI muestran los dos satélites diminutos no como puntitos, pero como lunas que se ven lo suficientemente bien como para medir sus tamaños. Nix se estima que mide cerca de 20 millas (unos 35 kilómetros) de ancho, mientras que Hydra tiene cerca de 30 millas (unos 45 kilómetros) de ancho. Estos tamaños conducen a los científicos de la misión a la conclusión de que sus superficies son bastante brillantes, posiblemente debido a la presencia de hielo.

¿Qué hay de las dos lunas más pequeñas de Plutón, Kerberos y Styx? Son más pequeñas y más débiles que Nix e Hydra, son más difíciles de medir. Los científicos de la misión deben ser capaces de determinar sus tamaños con las observaciones que New Horizons hará durante el sobrevuelo y transmitirá a la Tierra en una fecha posterior.

Vía NASA