La magia microscópica del plancton

En el asombroso mundo del plancton, el rosa brillante, los dinoflagelados de tamaño micrométrico que parecen naves espaciales se deslizan lentamente sobre la superficie del mar; hermosos, tinidos con forma de flauta, intercambian genes temporalmente uno con el otro; y el delgado Chaetognatha o flecha Gusano, se cerda con pelos y se convierten en caníbales ya que engullen a sus familiares.

Estos y un millón de otras especies planctónicas mayormente microscópicas de virus, microbios, larvas y eucariotas son, en gran medida, los orígenes invisibles de la vida, la parte inferior de la cadena alimentaria y los facilitadores de toda la existencia. En conjunto, estas formas diminutas de vida unicelular que se desplazan en la capa superior de los océanos produce la mitad de nuestro oxígeno, actúan como sumideros de carbono, influyen en nuestro tiempo y sirven como la base de la cadena alimenticia del océano.

Pero si bien pueden transformar el océano, la atmósfera y el medio terrestre, estos habitan un mundo que apenas es conocido y del cual recientemente hemos comprendido que es tan complejo y diverso como algo que se encuentra en las selvas tropicales.

Gracias a las nuevas técnicas fotográficas derivadas de imaginería médica y al velero de mar Tara, que ha pasado años surcando los océanos recolectando plancton, ahora podemos ver la asombrosa riqueza de lo que se conoce como el “mundo a la deriva”. Es, dice Christian Sardet, cofundador del Laboratorio de Biología Celular en la estación marítima de Villefranche-sur-Mer, aún más extraordinario porque este mundo del plancton representa todas las ramas del árbol de la vida

Sardet era un coordinador científico de la expedición Tara Oceans, una travesía mundial de tres años hacia todos los océanos del mundo para estudiar el plancton. “Mi amigo Eric Karsenti, biólogo molecular, sugirió que hiciéramos un estudio del plancton.

Pasó muchas semanas en el mar, concentrándose en la filmación y grabación, pero junto a los equipos de los zoólogos, biólogos marinos y otros científicos en el Tara tomó más de 35.000 muestras de 200 localidades.

El uso de diferentes tipos de red que recogieron y secuenciaron casi mil millones de códigos de barras genéticos y descubrieron, a profundidades de hasta 1.000 metros, mundos desconocidos de virus, bacterias, gusanos, criaturas gelatinosas y organismos fotosintéticos extraños. Muchos de ellos nunca habían visto antes o incluso imaginado y las expediciones Tara han transformado el estudio de nuestros océanos.

“El plancton es de una amplia gama de tamaños. Ellos son muy frágiles. tienes que recogerlos y fotografiarlos en un día “, dice Sardet. “Tuve un pequeño laboratorio en la Tara. Nuevas cámaras sumergibles con lentes micro permitieron filmar la vida del océano por primera vez. Decidí filmar todo en cine negro para resaltar los colores naturales.

“Así como en tierra tienes puntos de moda, lugares que son particularmente ricos y diversos. Puedes tener una enorme cantidad de plancton en el Ártico, pero la diversidad no puede ser muy pequeña y ser dominado por unas pocas especies. En las zonas ecuatoriales, al igual que en la tierra, tiene una enorme diversidad “.

El libro de Sardet, llamado Plancton, fusiona la ciencia con el arte e ilustra lo que él llama “la belleza y la diversidad de formas de vida planctónicos insustituibles”, pero viene con una advertencia de que los océanos del mundo están cambiando por el cambio climático y la acidificación.

“Algunos datos sugieren que el fitoplancton han disminuido significativamente en los océanos del mundo durante el último siglo”, dice. “Por otro lado, algunos depredadores de aguas cálidas como las medusas están prosperando. Ya sea que estemos asistiendo a grandes cambios en la distribución del plancton un declive mundial real o se requieren más estudio. Ciertamente, muchas especies se verán obligados a adaptarse.

“Hemos modificado los ecosistemas disminuyendo a los grandes depredadores. Nadie sabe si lo que el hombre ha hecho es reversible. Estamos más cerca del comienzo que al final de lo que hay que saber “.

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